23 de julio de 2024

Así funciona el mayor reactor de fusión nuclear del mundo: el ‘santo grial’ de la energía del futuro.

El objetivo del reactor, denominado JT-60SA, es impulsar el mismo proceso que alimenta al Sol, el cual ha sido descrito como potencialmente la mejor energía de la humanidad, a gran escala, libre de carbono y además… segura.

El mayor reactor experimental de fusión nuclear del mundo está en operaciones desde la semana pasada en Japón. La tecnología que utiliza todavía se encuentra en desarrollo, pero algunos la consideran la respuesta a las futuras necesidades energéticas de la humanidad.

La fusión se diferencia de la fisión —la técnica utilizada actualmente en las centrales nucleares— en que fusionan dos núcleos atómicos en lugar de dividir uno. La fusión no conlleva riesgo de accidentes nucleares catastróficos (como el ocurrido en Fukushima, Japón, en 2011) y produce muchos menos desechos radiactivos que las centrales eléctricas actuales, dicen sus exponentes.

El objetivo del reactor JT-60SA es investigar la viabilidad de la fusión como una fuente de energía neta segura, a gran escala y libre de carbono, con más energía generada de la que se destina a producirla.

Energía para el futuro

La máquina de seis pisos de altura se encuentra en un hangar en la ciudad de Naka, a 80 millas al noreste de Tokio, la capital del archipiélago. La instalación incluye el recipiente ‘tokamak’ en forma de rosquilla que contiene plasma calentado a 360 millones de grados Fahrenheit.

El proyecto forma parte de una alianza entre la Unión Europea y Japón, y es el precursor de su hermano mayor en Francia: el Reactor Experimental Termonuclear Internacional (ITER) que se encuentra en construcción.

El objetivo final de ambos proyectos es lograr que los núcleos de hidrógeno del interior se fusionen en un elemento más pesado, el helio, liberando energía en forma de luz y calor, e imitando el proceso que tiene lugar en el interior del Sol.

Los investigadores del ITER, que ya se construye por encima de lo presupuestado, está retrasado y enfrenta importantes problemas técnicos, esperan alcanzar el ‘santo grial’ de la tecnología de fusión nuclear: la energía neta.

Sam Davis, líder adjunto del proyecto JT-60SA, dijo que el dispositivo “nos acercará a la energía de fusión”. “Es el resultado de una colaboración entre más de 500 científicos e ingenieros y más de setenta empresas de toda Europa y Japón”, afirmó Davis en la inauguración la semana pasada.

Un hito en la historia de la fusión

El comisario de Energía de la UE, Kadri Simson, mencionó que el JT-60SA era “el tokamak más avanzado del mundo” y calificó el inicio de sus operaciones como “un hito en la historia de la fusión”. “La fusión tiene potencial para convertirse en un componente clave de la combinación energética en la segunda mitad de este siglo”, añadió Simson.

La hazaña de la “ganancia neta de energía” se logró en diciembre de 2022 en la Instalación Nacional de Ignición del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en Estados Unidos, hogar del láser más grande del mundo.

La instalación estadounidense utiliza un método diferente al ITER y al JT-60SA, conocido como fusión por confinamiento inercial, en el que láseres de alta energía se dirigen simultáneamente a un cilindro del tamaño de un dedal que contiene hidrógeno.

El gobierno de Estados Unidos calificó el resultado como un “logro histórico” en la búsqueda de una fuente de energía limpia e ilimitada y el fin de la dependencia de los combustibles fósiles que emiten carbono y que causan el cambio climático y la agitación geopolítica.

Fuente: https://www.univision.com/noticias/ciencia/japon-arranca-santo-grial-energia-limpia-mayor-reactor-fusion-nuclear